영광의 날-1  Stalker (1)

나이를 먹을수록, 눈앞의 세상은 점점 커지기 마련이다.
이러한 변화를 느끼지 못하는 삶은 삶이라 할 수 없다.
어떤 이들은 한 걸음씩 나아가, 마침내 광활한 무대 위에서 자신의 운명을 찾아내지만
어떤 이들은 정해진 규칙에만 따르며, 앞서간 이들이 이뤄놓은 것에만 의지하며 살아간다.
감자칩의 포장을 뜯을 때조차 언제나 ‘뜯는 곳’ 표시를 따라야만 하는
M950A는 바로 이런 사람이다.

……쾅쾅쾅!

M950A 문 열어!
어이, 빨리 문 열어!

나는 이런 사람이 싫다……

M950A 문 열라고! 숙소 점검이야, 빨리!

……철컥.

썬더 좋은 아침이야, M950A.

M950A 왜 이렇게 늦는 거야, 너 자고 있었지!

썬더 머리 말리느라, 못 들었어.

M950A (한숨) 그런 건 일찍 일찍 좀 하라고.
AEK999는 어디 갔어? 곧 있으면 훈련이 시작되는데.

썬더 ……

M950A 빨리 말해, 썬더. AEK 그 녀석 또 어디로 사라진 거야?

썬더 (묵묵부답)…………

M950A 그런 표정 짓는다고 그냥 넘어가 주지 않을 거야.
어쨌든 내가 여기 부(副)대장이니까 나를 좀 존중해달라고——
……아, 뭐야!

……썬더는 갑자기 자신의 무기를 꺼내들었다.

M950A 어이어이, 너, 너 뭐하는 거——

……뻥!!
……썬더가 M950A를 향해 발사한 총알은 목표의 머리카락 끝을 스쳐 지나갔고, 숙소 밖 복도에 거대한 총성이 울려 퍼졌다.

M950A ……

M950A 너, 너, 너너! 갑자기 뭐 하는 거야!

썬더 감정표현.

M950A 무슨 감정을 총으로 표현해! 게다가 네 총소리는 엄청 큰 거 몰라?!

썬더 무서웠어.
네가 너무 몰아붙여서 무서웠어……. 이제 좀 괜찮네.

……썬더가 숨을 깊이 들이마셨다.

썬더 AEK는 아침 일찍 나가버려서 나도 어딨는지 몰라.

M950A 그럼 그렇게 말하면 되지, 무섭긴 뭐가 무섭다고!
그리고 걔를 잘 감시해야 한다니까? 그래서 너희 둘을 같은 숙소에 배정한 건데...

썬더 “하늘 같으신 선배님들이 막 입사한 그리폰 신인에게 하사하는 충고” 제 999조, 아무도 AEK999를 찾을 수 없다, 그녀가 원할 때는 예외.

M950A 그런 충고 시리즈 들어본 적도 없어…….
잠깐…… 잠깐 AEK가 어디 있는지 알 거 같아…….
그 녀석 분명히 또 ‘그 곳’에 갔을 거야! 좋아, 현행범으로 체포해주지!

썬더 ……

M950A 뭘 멍 때리고 있어, 너도 같이 가야지!

썬더 나도 가야 돼?

M950A 너는 내 파트너잖아, 당연히 같이 가야지!

썬더 언제부터?

M950A 처음부터! 우리 같이 여기 물러터진 분위기를 바로잡기로 약속했잖아!

썬더 그건 네가 일방적으로 요구한 거고.

M950A 그럼 계속 도와주고 있던 건?

썬더 너밖에 날 상대해주는 사람이 없는 걸, 이유는 모르겠지만.

M950A 너 하나만은 나와 같다고, 규칙을 준수하는 사람이라고 믿었으니까!
대장이 착해빠져서 아무 말도 안 하니까, 팀에 AEK 같은 문제아가 생기는 거라고.
게다가 TMP는 머릿속이 온통 무슨 꿍꿍이인지 알 수 없는 침묵변태고…….
너라도 내 말을 들어주니까 다행이지, 너 아니었으면 아마 난 팀에서 왕따가 됐을 거야.

썬더 알고 있었네.

M950A 그런 말 할 때는 왜 무서워하지 않는 건데!

썬더 모두들 네가 지휘관 앞에서는 내숭 떨면서
우릴 괴롭힐 땐 신나 보인다고 하는걸.

M950A 위계질서는 명확해야 하고 각자의 역할을 다하는 건 당연한 거야.
어째서 아무도 이해해주지 않는 건데, 진짜……
(조용히) 그리고…… 내가 언제 내숭을 떨었다는 거야……

썬더 그래서, 뭘 도와주면 되는데?

M950A 내가 항상 하는 일.

……M950A와 썬더가 복도를 걷고 있다.

M950A 썬더, 난 네가 나를 도와서, 함께 노력해줬으면 해. 왜냐하면……

썬더 돈을 줄 테니까?

M950A 아니거든!
내 말은 너도 지휘관님한테 칭찬을 받고 싶을 거 아냐?

썬더 별로……, 나는 그냥 네가 시키는 대로만 할게.

M950A 안돼! 난 네 마인드맵으로부터 우러나오는 변화를 원해! 넌 분명 나를 이해할 수 있을 거야!
우리는 그리폰의 일원으로서, 이렇게 게으름을 피우면 안 되는 거잖아, 그치?!

썬더 하지만 여긴 철혈도 오기 싫어하는 곳인데...

M950A 그래, 맞아, 이 도시는 이미 완전히 폐허가 돼버려서, 사람의 발길이 끊긴지 몇 년이나 됐지.
하지만 채굴팀의 작업이 끝날 때까지 이 구역을 지키는게 우리의 임무야!

썬더 그래도 채굴이 다 끝나면, 모두 흩어져서 제 갈 길을 가겠지.

M950A 그게 얼마나 걸리든, 그전까지 우리는 모두 한 가족이라고, 무조건 잘 해내야해!

썬더 아무도 관심 없을걸, 애초에 지휘관도 우리한테 편하게 있으라고 했고.

M950A 지휘관님이 우릴 항상 케어할 수 없으니까, 더욱더 스스로 잘 하려고 노력해야지.
이대로 가다가 만약 철혈이 기습 해온다면, 그때는 이미 모든 게 늦어버린 뒤야!
마지막 순간까지 풀어져서는 안돼, 너도 여기서 아쉬움을 남기고 싶진 않잖아, 썬더?

썬더 M950A, 네가 그동안 나한테 잘 대해주고, 내 고민도 들어줬으니까.
도와줄게, 아쉬움 같은 건 없지만.

M950A 오케이, 하지만 무슨 일이든 열심히 하는 건 언제나 옳은 일이야.
그럼 우린 이제 정식으로 파트너가 된 거야!

썬더 파트너?

M950A 그래, 같이 그리폰의 기강을 바로잡을 파트너 말이야!
좋아, 도착했다.

……둘은 음산한 기운이 맴도는 밀실에 도착했다.

썬더 여기는 어디야? 아주 깊이 숨겨져있네.

M950A 쉿…… 조용히 해, 먼저 들키면 안돼.
기억 안 나? 여긴 예전에 오락실이었던 곳인데, 우리가 주둔하면서 TMP네가 고쳤어.
내부는 버려진지 오래돼서 보통 아무도 오지 않는 곳이지.

썬더 PC방?

M950A 비슷한 거야, 헬멧도 쓰고 그러는 건, 전자전과 비슷하다고 할 수 있지.
내가 보기엔 AEK 그 녀석…… 분명히 여기 있어.

썬더 안에서 뭘 하는데?

M950A 오락실이었다니까……
게임 아니면 웹서핑이나 채팅 같은 걸 하고 있지 않을까?

썬더 웹서핑이라니…….
언제적 인형이야, M950.

M950A 무슨 상관이야! 이제 안 쓰면 되지!
아무튼 그런 거에 중독되면 안 된다고! 반드시 들어가서 AEK를 끄집어 내야 해——

?? 날 끄집어내서 뭐 하려고.

M950A 으악……!

AEK999 아, 놀랐어?
근데 부대장 여기서 뭐 하는 거야? 썬더까지 있네?

M950A 뭐 하기는! 당연히 널 찾으러 왔지!
그러는 넌 여기 뭐 하러 왔는데!

AEK999 자료 찾으러 왔어.
조금 이따 훈련이잖아?
그래서 보시는 대로, 한 전술인형의 전쟁 다큐멘터리 영화를 보면서 인류의 경험을 배우고 있지. 지극히 당연한 일 아닌가?

M950A 정.말.이.야?
훈련할 때는, 제일 대충 하는 게 네 녀석이잖아, 항상 게으름만 피우고!

AEK999 그렇다고 해서 평소에도 노력하지 않는다고 단정 지으면 안 되지.
부대장, 설마 내가 여기서 채팅이나 게임을 할 거라고 생각한 건 아니겠지?
부대 분위기를 바로잡기 위해선 나에 대한 이해가 필요할 것 같은데, 내가 그렇게 할 일 없는 인형으로 보여?

M950A 하, 필요 없어.
AEK, 네가 공부를 하러 왔는지 웹서핑을 하러 왔는지는……
오락실 사용 기록을 조사해보면 금방 나오겠지.

AEK999 ……

……M950A가 AEK999를 쏘아보지만, AEK999는 표정에 아무런 변화가 없다.
……몇 초 뒤.

썬더 ……웹서핑이라니……

M950A 시끄러워, 썬더!
들어가자, 같이 조사하면 금방 알아낼 수 있을 거야!

……갑자기 경보음이 울린다.

AEK999 무, 무슨 일이지!

M950A 경계경보야! 적이 나타났나 봐!

……복도에서 발소리가 들려온다.

?? 허억, 허억……

M950A 쏘지마, 썬더! 아군이야!

M950A TMP? TMP 맞지! 무슨 일이야, 빨리 보고해!

TMP 철, 철혈이에요! 정찰부대가 먼 곳에 있는 철혈을 발견했대요!
대장이 모두 집합하라고 했어요, 대장은 지금 지휘관님께 연락해 지원을 요청하고 있어요!

M950A 그럼 가자, 모두 따라와!

M950A 드디어 온 건가…… 훈련이 아닌 진짜 실전!
지휘관님과 모두에게 멋진 모습을 보여주겠어!

K2 앗, 모두 모인 거야? 빠르네...

M950A 어떤 상황이야, 대장?
철혈은 어디까지 왔어? 언제 반격에 나설 거야?!

K2 진정해 진정해, 그럴 필요 없어. 철혈은…… 한참 멀리 떨어져 있으니까.

M950A 엥?

K2 심지어 우리 기지의 감시 범위 밖이야. 자주 있는 일이 아니니까 정찰 부대가 발견한 김에 모두를 소집해서 경각심을 일깨우려고 한 거였어.

M950A 지휘관님을 부른 거 아니었어? 뭐야, 안 싸우는 거야?

K2 어…… 그게……
지휘관님께선 적들이 우리 쪽으로 오는 게 아닌 거 같다고 하시면서 적들이 별로 강해 보이지는 않아서 나가서 싸워도 상관없을 거 같다고……

TMP 최근에 본부에 일이 많아서…… 아, 아마…… 저희한테까지 신경 쓰실 시간이 없으실 거예요……

AEK999 철혈은 그냥 지나가는 길이겠지, 굳이 우리가 멀리까지 찾아갈 필요 없잖아.
그냥 내버려두자, 모두들 다른 할 일도 있을 거 아냐.

M950A 응? 항상 천상천하 유아독존이시던 AEK님께서 왜 갑자기 겁을 먹으셨을까?

AEK999 쓸데없는 일을 만들고 싶지 않을 뿐이야.

M950A ……썬더는 어떻게 생각해?

썬더 선제공격을 하는 게, 좋을 것 같아.

M950A 맞아, 철혈은 우리의 적이니까, 공격하는 게 언제나 옳아. 적이 오는 걸 기다리면 우리는 주도권을 잃는 거라고.

TMP 그, 그치만 우리는 싸워본 지 너무 오래 됐는 걸요……

M950A 그러니까 이번이 바로 실전을 경험할 기회인 거야, 주도권을 뺏기면 안 돼.

K2 그래서 모두가 원하는 건…… 싸우는 거야? 아니면 싸우지 않는 거야?

TMP ……(천천히 고개를 젓는다)

AEK999 일단 정찰 부대를 통해 조금 더 지켜봐야 할 것 같아.

썬더 선제공격을 건의할게.

M950A 싸우자! 단숨에 해치우자!

K2 나도 공격에 한 표, 우리를 노리는 건 아니어도, 다른 곳에서 문제를 일으킬 수 있으니까.
게다가…… 겨우 얻은 임시 지휘권을 아직 한 번도 못 써봤는데, 이제 한 달 뒤면 반납해야 한다고. 이번 기회에 한 번 정도 대장이 된 기분을 느껴봐도 되지 않겠어?

M950A 흐흥, 그래야 우리의 대장답지——어때, AEK?

AEK999 쳇…… 알았어, 나도 작전을 싫어하는 건 아니니까.

K2 좋아, 그럼 3대2니까, 공격하도록 하자.
오랜만에 몸 좀 풀게 되는 거니까, 모두 준비 단단히 하라고.

……소대 정비중.

M950A AEK, 우리 싸우러 가는 거라고?
그 헤드폰, 가지고 갈 꺼야?

AEK999 넌 음악 싫어해?

M950A 전투 중에 음악을 들으면 집중력이 흐트러지잖아.

AEK999 난 정반대야. 걱정 마, 네 발목 안 잡을 테니까.

M950A 그럼 다행이고.

……M950A가 떠나고, TMP가 다가왔다.

TMP AEK? 전투…… 문제 없겠죠?

AEK999 난 지금 컨디션이 아주 좋다고.
방금 새로운 노래를 하나 찾았거든, 들어볼래?

TMP 아…… 네…….

……TMP의 헤드폰이 AEK의 공유 채널에 접속되자, AEK가 재생 버튼을 눌렀다.

……음악이 나오기 시작했다.

TMP 이 노래…… 역시 그 “도시”에서 받은 건가요?

AEK999 맞아, 나한테 어울리지? 오늘 난 날아다닐 거라고.

TMP 하지만…… 앞으로도 계속 가실 건가요? 약속했잖아요, 저랑——

AEK999 안 갈게……
이제 안 갈 테니까 걱정하지 마.

……TMP가 고개를 끄덕였다.

M950A 너희 둘! 빨리 따라와! 출발한다!

AEK999 알겠어!
가자, TMP.
한바탕 날뛰고 오자고!

영광의 날-1  Stalker (2)

……작전 종료, 순조롭게 철혈 제대를 섬멸했다.

AEK999 너~무 약하잖아!
여긴 어떻게 전투마저도 재미가 하나도 없냐!
이런 생활을 앞으로 얼마나 더해야 하는 거야, 적이고 팀원이고 진짜 지루해 죽겠네…….

TMP AEK?

AEK999 아, 아무것도 아냐, 그냥 불평 좀 해봤어.
TMP 넌 괜찮아?

TMP 으…… 너, 너무……
너무 긴장해서 아무것도 못하고 끝나버렸어요.

AEK999 적들은 다 처리했으니, 이제 철수하면 되는 건가?

썬더 철혈의 후속 부대는 없는 거겠지, 대장?

K2 없을 거야.
지휘관님이 본부의 분석에 따르면 그냥 지나가는 철혈 운송 부대였을 거라고 하셨어.

M950A 하? 왜 이런 곳을 지나가는 거야?!

AEK999 중요한 건 이런 일이 일어났다는 거지, 950.

M950A 그게 뭐 어때서, 오전 훈련을 대신 한 셈 치면 될 거 아냐!

K2 아휴, 왜 또 싸우고 그래.
봐봐, 우리는 승리한 거야, 그것도 아주 오랜만에.
됐지? 다들 돌아가서 쉬자고, 오늘 저녁엔 승리를 기념해서 파티를 여는 게 어때?

AEK999 미안, 난 고작 이런 승리로는 아무런 감흥이 없어서.
오늘 밤에 난 빠질게, 모두 재밌게 놀아.

……AEK가 멋대로 떠나갔다.

TMP AEK……

K2 저 녀석... 요새 왜 이렇게 기운이 없는 거야

M950A ……
(조용히) 썬더, 우리도 가자.

……M950A와 썬더가 조심스럽게 오락실로 들어왔다.

썬더 실례합니다.

M950A 쉿! 왜 인사를 하는 거야!
아…… 그래도 AEK가 아직 안 왔나 보네, 다행이다.

썬더 이따 다시 올까?

M950A 아니야, 여기 숨어있다가, 걔가 앉아서 인터넷을 켜면 “아~하” 하면서 현장을 덮치는 거야!

썬더 아…… 하……

M950A 그건 역시 내가 하는게 좋겠다……

썬더 근데 정말 올까?

M950A 그 녀석 철혈과 전투하기 전부터 정신이 딴 데 팔려서, 전투는 뒷전이고 이상한 궁리만 하고 있었어, 평소랑은 완전히 딴 판이었다고.
그러니까 여기에 신경 쓰이는 무언가가 있는 게 틀림없어.

썬더 ……우리 스토커 같아.

M950A 이건 잠복수사라고 하는 거야! 빨리, 일단 숨자.

……두 인형은 몰래 훔쳐볼 시야만 확보한 채, 몸을 숨겼다.

……십 분 뒤.

……한 시간 뒤.

……두 시간 뒤.

썬더 (조용히) 950……
950, 일어나……

M950A 우우……

M950A (소리 죽여) 웁!

썬더 (조용히) 조용히 해, AEK가 왔어.
소리를 낼까 봐, 미리 입을 막은 거야.

……M950A가 고개를 끄덕이자, 썬더가 손을 내렸다.

AEK999 ……

M950A (조용히) 역시 나타났군, AEK999

……AEK999가 자리를 찾아 앉은 뒤, 선을 연결했다.
……그리고 정적이 흘렀다.

……15분 뒤, 여전히 조용하다.

썬더 950, 자면 안돼.

M950A 안 잤거든!
이쯤이면 됐을 거야, 저 녀석 분명히 푹 빠져있겠지.
가자, 도대체 뭘 하는 건지 알아내자고!

……M950A와 썬더가 조심스럽게 AEK의 자리에 다가가 관찰하기 시작했다.

썬더 (조용히) ……, 뭘 하고 있는 건지 모르겠는데.

M950A 하? 그런 건 모니터만 보면 알 수 있잖아……?
잠깐…… AEK의 의식이…… 없어?

……950이 AEK를 건드려 봤지만, AEK는 조용히 누워있을 뿐, 아무 반응이 없다.

썬더 수동으로 조작하는게 아니라, 마인드맵으로 직접 데이터 채널에 접속했는데.

M950A AEK의 의식이 데이터 플랫으로 들어가 버렸다고?
TMP…… 도대체 이 장비에 무슨 짓을 한 거야!

썬더 설마 지금 전자전 훈련을 하는 건가…….

M950A 그럴 리 없어, 높은 수준의 개조를 받지 않으면 우리 같은 인형들은 전자전의 강도를 견디지 못해.

썬더 그럼, 이건 우리가 판단하긴 어렵겠는데.

M950A 아니야, 할 수 있어! 이리 와봐!

……M950A가 썬더를 옆자리로 끌고 왔다.

M950A 저 녀석의 채널에는 비밀번호가 걸려있지 않아서, 같은 채널로만 맞추면 저 녀석과 같은 공간으로 접속할 수 있어.
열심히 공부 중인지 아니면 헛짓거리를 하고 있는지, 이제 곧 알 수 있겠지.

썬더 대장한테 말해야 하지 않을까? 위험해 보이는데……

M950A 걱정할 필요 없어, 나도 채팅 플랫폼에 접속해본 경험 정도는 있다고, 그냥 소셜 네트워크의 서버일 뿐이야.
애니메이션 캐릭터처럼 꾸민 고양이 귀 아바타들이 돌아다니면서 꼬리를 살랑거리고 머리를 쓰다듬어 달라고 하는 그런 곳일 뿐일 테니까.

썬더 그렇게 간단할까?
어쨌든 AEK999가 어디에 접속해 있는지는 모르는 거잖아.

M950A 인터넷 세계가 달라봤자 얼마나 다르겠어? AEK가 갈 수 있다면, 우리도 갈 수 있는 거야.
게다가 너도 있으니까.

썬더 나?

M950A 그래. 난 널 믿어, 썬더.
내가 어떤 실수를 저지른다 해도, 우리 둘이 같이 있으면 문제 없을 거야, 그래서 무섭지 않은걸.

……썬더가 잠시 침묵하다가 고개를 끄덕였다.

썬더 그럼, 바로 시작할까?

M950A 가자! 이번에야말로 AEK999의 비밀을 알아내고야 말겠어!

……M950A와 썬더는 자리에 앉아, 데이터 링크 장비에 접속했다.

썬더 준비 됐어?

M950A 응, 접속하자!

썬더 라져.

……썬더가 숨을 깊이 들이마셨다.

썬더 Into the Brains——!

M950A 뭐——?!

……위잉!

M950A 으윽——!

……한 차례 어지럼증을 느낀 후, M950A는 현실에서의 의식을 잃었다, 그리고 데이터 플랫에 빨려 들어갔다.

……
……한참이 지난 뒤.

썬더 M950……
M950?

M950A 으윽…….

……M950A는 눈을 뜨려고 했지만, 가상 시각 모듈이 아직 정상으로 돌아오지 않았다.

M950A 콜록……
난 좀 더 쉬어야 할 것 같아, 썬더…….

썬더 나도…….

M950A 정말이지, 전용 모듈이 없으니 적응하기가 힘드네……
별로 깊은 플랫까지 들어온 것도 아닌데, 클라우드 맵이 타버리는 줄 알았어…….

썬더 우리 전문 분야는 아니니까.

M950A 우리…… 제대로 도착했어?

썬더 아마…… 그럴 거야…….

M950A 아마? AEK는? 어딨는지 보여?

썬더 아니.
여기 사람이 너무 많아.

M950A 많다고? 확실히…… 주변이 시끄럽긴 한데……
여긴 어떤 곳이야? 방이 커?

썬더 무슨 방을…… 말하는 거야?

M950A 에? 무슨 방이냐니, 당연히——

……M950A의 시각이 천천히 회복되어 간다.
……그리고, 눈 앞의 세상을 보았다.

M950A ……
어, 어이……
여, 여긴——

M950A 대체 뭐하는 곳이야——!!!